Sunday, July 8, 2012

What is what you do ?


Once in a while I find myself in the situation of having to answer the classic question: "What is what you do?".


Is not rocket science, but not really easy for me to answer with a few words given that they won't convey the deep complexity, knowledge and dedication for what I do.

The simple and short answer would be "Electronic Systems Design", or when people may know what I'm talking about "Embedded Systems Design", and expanded answer would be "Research and Development of Embedded Microcontroller Applications with Networking and Intelligent Graphical Human Interfaces.

WOW, that sounds pretty kewl and geeky, IT IS !!, well at least for me :-)

To give you a more mundane and simple example, there is a lot of people talking about "smart" things like the nest thermostat, well, I design the guts of that kind of stuff.

Let me share with you how the process is, and as the saying goes, one image is worth a thousand words, but I'll add a brief explanation of each step.



The images above are for one of the products I developed and sell through my website, it is a small board slightly smaller than a credit card and that has a network interface chip, a simple microcontroller as the main processor and some non volatile memory.


The microcontroller is programmed with the "firmware" that implements the TCP/IP protocols used to communicate over the Internet, and it has sort of a small web server, that once the board is connected to the Net and powered, will let you access it from anywhere around the world to turn things off/on, check sensor readings like temperature, etc.

Like many ideas, a product like this may start as some gibberish block diagram on a napkin, the back of a store receipt, etc., but it then a more formal process begins using the right tools for the job.

The first step is to identify what components will be used and research how they have to be interconnected and what stuff is needed to make them work.

Then using a specific CAD program (Computer Aided Design), in this case Eagle CAD, I capture a representation of the component (called a symbol) and its package layout for later use in the design of a circuit board, and the schematics (shown as 1 in the picture), that show all the components, its values and how they need to get connected.

Not always necessary but a second step would be to put a rough prototype of the design to test its functionality, in some cases this could be done with a simulator on a computer, but there is no better test than the real hardware. In this case (shown as 2) I put together a wire wrapped prototype (components are interconnected on the bottom by thin wires that get "wrapped" on the pins of the sockets or the leads of the components.)

If everything goes well with the prototype, the next step is to design the printed circuit board layout (shown as 3), again with the CAD program this consists in placing the components and drawing the traces in one, two or more layers of conductive material that will interconnect them.

The CAD program will generate a set of special files that will be used for Computer Aided Manufacturing (CAM), this includes the files to produce the circuit board, place and solder the components on it. Picture 4, shows another tool I frequently use to inspect the CAM files.

Again, not always but often, just a few printed circuit board prototypes get done for testing and verification, to save costs (shown as 5) this particular prototype has no solder mask (a green protective and non-conductive thin layer) or legends.

If everything goes well then, real production begins (6 and 7), and the boards get programmed and tested, put into antistatic bags and get ready for shipment around the world.

Being this simple board, or a more complex design like the nest thermostat, it may require lots of research to learn the specifics of each components, some of them like more advanced microcontrollers have hundreds or thousands of pages of documentation that I need to read and digest, and experimentation using development kits, others prototype boards, etc. 


The picture on top of this article shows a peek to my collection of development boards, evaluation kits and my own products and prototypes.


Besides what I do as an independent consultant and developing and selling my own stuff, I'm also Principal Engineer with Serious Integraged, Inc., in Chandler, AZ, where we are developing very cool graphic displays modules that let OEM equipment manufacturers add rich Graphic User Interfaces or Home Machine Interfaces to their products.


And soon we'll add a lot of connectivity features for the "Internet of Things."



So now that I was able to write this article, I'll get a URL shortener and print it on my business cards, so next time I get the question ... voilà




Cheers
Jorge 

Sunday, January 22, 2012

Megaupload, Piratería y Cambalache Netero


Casi imposible en estos días abrir una página de web de noticias, redes sociales o chequear mi correo electrónico y no encontrar ninguna referencia, artículo o comentario sobre el tole tole con MegaUpload.

Pese a que no es uno de los temas de mi mayor interés, pero tiene que ver en parte con mi participación en distintos foros para promover el libre intercambio de información en Internet, y que no me gusta hablar por boca de ganso, me dediqué a explorar y leer un poco más sobre los detalles de esta acción por parte del Departamento de Justicia de los Estados Unidos, incluyendo la lectura detallada de las 72 páginas de la Acusación (Indictment) emitida por dicho Departamento.

Algunas aclaraciones de rigor. Me interesa poco o nada defender a las compañías disqueras, a las megacorporaciones, a los estudios cinematográficos, al DOJ, FBI o cualquier otra agencia o institución de tres letras. Sí, me interesa seguir promoviendo la libertad de expresión, el libre intercambio de información en Internet y la menor intromisión de los "manda más" de acá, allá y del más allá también. Así que comentarios o sanatas sobre el imperialismo yanqui, los malvados de la disquera X o distribuidora Y, están de más y al dope.

Para un dinosaurio de la red como yo, quizás situaciones y eventos como estos hacen reflotar viejas anoralgias (añoranzas llenas de nostalgia) sobre lo tranquilo que era la red y como podíamos dejar información sin preocuparnos de robo de identidad, o si algo no funcaba llamábamos a nuestro "amigo" al otro lado de la línea para resolverlo sin necesidad de pedirle permiso al Tío Sam o garparle a un abogado.

Claro, pese a que de alguna forma nos rebuscabamos para tener un dialogo interactivo vía IRC, Talk, o hasta video con CU-SeeMe, nada como las videoconferencias que puedo tener hoy en día con familiares, amigos y colegas alrededor del mundo o el inmenso caudal de información disponible en línea para mi trabajo o regocijo.

Internet ha crecido de tal forma que hasta muchos consideran el acceso a la misma un derecho humano, erróneamente en mi opinión pero sin restarle importancia a como Internet ha cambiado muchos de los aspectos de nuestra vida cotidiana, no solo la posibilidad de comunicación o comercio, sino también la forma en que socializamos.

Es ilógico el argumentar o insistentemente apuntarle el dedo a Internet como el medio o causa principal de muchos males. Si bien es cierto que en cierta medida facilita el crimen, no significa que sea la causa, y la confusión y zona gris que genera este tema, complicado con el hecho que en Internet no existen fronteras, motivan acciones desmedidas (como incautar cientos de servidores a lo bestia) o propuestas de ley - como SOPA - que intentan poner control por medio de interferir con la arquitectura y funcionamiento de la red. (SOPA proponía algo así como borrar los nombres de las calles en los carteles de cada esquina para que los chorros no supieran como llegar al banco para afanar.)

Algunos parecen ver la piratería en Internet como una causa noble, leyendo los comentarios en un sitio de noticias me cruzo con un tarado (con nombre y apellido) que afirma tener más de 7 Terabytes de películas y música pirateados, y ahora se la pasa distribuyendo por varios lados incluyendo Facebook y Twitter, enlaces para generar ataques a varios sitios en Internet. Verdaderamente, a tipos como éste aparte de pedirle el documento, deberían hacerle un análisis de sangre y orina antes de darle su cuenta para poder acceder Internet.

Julian Sanchez publicó un artículo muy interesante en ars technica sobre SOPA, Regulación en Internet y la economía de la piratería, donde afirma que a la industria de contenidos seguramente algo le cuesta la piratería -sino no meterían tanta guita en el Congreso para promover legislación como SOPA. Pero realmente la reducción en piratería que esto puede generar seria mínima y con un alto costo para todos.

Ahora la operación de MegaUpload era legal o no ? A primera vista el negocio sonaba como bastante legal, simplemente un megarepositorio público de archivos en la red. Pero eso es lo que se veía de frente, ahora empiezan a saltar en detalle como operaban estos quías, realmente al borde o más allá de la ley.

Varios argumentan que el accionar de la justicia fue una movida para promover legislación como SOPA. En realidad el argumento va para el otro lado, este accionar es clara demostración que la justicia bien o mal no necesita de SOPA para tomar acción. Por otro lado los de MegaUpload estaban bajo la mira y el microscopio bastante antes de que se escribiera la propuesta de ley.

Es Pepe DOTCOM culpable ? Realmente no soy juez para determinarlo, lo que sí creo después de ver unas cuantas fotos, el hacerse llamar DOTCOM, en las chapas de su vasta colección de autos poner cosas como GOOD, EVIL, GOD, STONED, GUILTY, MAFIA y otros detalles más, resulta muy sospechoso. Muy boludo no es, porque en el 2010 encanutó algo así como 42 palos verdes. El que sí parece ser medio boludo es el pobre programador que estaba en Turquía que en el mismo año se conformó con solo 100 lucas.

Lo que sí es perjudicial para Internet en casos como MegaUpload, es que en primer lugar ponen en movimiento a las autoridades para tomar medidas extremas que con el afán de hacer justicia y aplicar la ley entran como elefante en un bazar arrasando con todo.

También afecta que empresas que actúan de esta manera le dan más motivos y combustible a quienes quieren forzar y promover más regulación en la operación y uso de la red.

Lamentablemente también pone en duda el desarrollo y adopción de ciertas tecnologías como el almacenamiento remoto de información en "la nube."

Mi esposa es artista, y yo hago desarrollo de sistemas electrónicos, la piratería nos afecta cotidianamente.

Después de leer unos cuantos comentarios defendiendo la piratería como algo noble me pregunto si al final Discépolo tenía razón y seguimos en el Cambalache, y "El que no llora, no mama, y el que no afana es un gil!".

Atentos Saludos
Jorge (el gil que sigue garpando por música y películas)